Clerks impede access to records in VAAG recount case (and others)

As we recently noted in praising the Fairfax Electoral Board’s transparency, the race to be the next Virginia Attorney General is not over.  The current venue is Richmond Circuit Court, where a three-judge panel is presiding over a statewide recount that will take place starting today in Fairfax and tomorrow across the rest of the Commonwealth.

Although there are many cases that have a public impact or are otherwise newsworthy, it’s hard to imagine a circuit court case that the public has more of an interest in observing closely than the recount case (Obenshain v. Herring, Richmond Cir. Ct. case no. CL13-5272).  But an erroneous legal interpretation means that if you want to follow that fast-moving case and are not a Virginia attorney who has paid the Richmond Circuit Court for remote access, you’re essentially out of luck.

We applaud Fairfax Circuit Court Clerk John Frey for posting some of the orders from the recount case on his office’s website (H/T @VALW, in this short article).  Frey recognizes that this is in fact a high profile case for Fairfax even though the case is taking place in Richmond.  And the way in which his office has posted these documents suggests that providing access to orders in high profile cases may become a regular feature on its website.

But Frey is providing only a partial glimpse of the recount case.  If you want to see Obenshain’s petition for a recount and his opening position paper (both filed on 11/27); Herring’s answer and brief in response (filed 12/3); Obenshain’s motion targeting Fairfax (and other “non-compliant jurisdictions”) for “special procedures” (filed 12/9); or both sides’ designations of recount teams (filed 12/13), you won’t find them on the Fairfax website.  Nor will you find all of the “administrative” orders like the 12/13 Media Coverage Order, which allows still photography (with restrictions) at an important 12/19 hearing but bans audio and video.

What about Frey’s Richmond counterpart, in whose office all recount case records are filed?  Not only does the Richmond Circuit Court Clerk’s Office provide no documents from the case on its website, but Clerk Bevill M. Dean has rebuffed efforts to provide documents to the public.

Because Mr. Dean insists that attorneys who have remote access in Richmond promise not to share public court filings or allow them to be posted on any website, and threatens those attorneys with being cut off if they do, we’ve been hesitant to post recount case records, not wanting to prejudice friends through whom we’ve been able to learn about the filings.

So we e-mailed Mr. Dean, asking him to agree that he has no objection to our publication of recount case records, or at the least that he would not retaliate against a remote access subscriber who was willing to share them with us.  He refused, making the obviously erroneous claim that Va. Code § 17.1-293 forbids sharing case documents.

We explained that Va. Code § 17.1-293 doesn’t forbid sharing public court records.  The most § 17.1-293 does is require redaction of certain sensitive information, which does not exist in the recount case filings anyway.  We explained that, if § 17.1-293 did forbid sharing public court records, it would be unconstitutional (in that respect).  (On these points, see the past post here.)  And we noted that Va. Code § 17.1-225 specifically permits a clerk to provide “remote access, including Internet access, to all nonconfidential court records maintained by his office.”  (Circuit court clerks have ample discretion to make nonconfidential documents available to the public even without any statutory permission, but § 17.1-225 gives permission.)

Mr. Dean responded that he wasn’t interested: “Not interested in debating the constitutionality of §17.1-293 – neither the correct time nor the proper forum. It is the law and I am sticking with it.”  By which he apparently also means that he’s not interested in correctly interpreting the law.  He did offer to e-mail documents upon request – at $0.50 per page.  So it could be that he’s hostile to transparency only when he thinks it’ll cost his office a few bucks.

Mr. Dean is hardly alone among clerks who unnecessarily thwart public access and transparency – most (if not all) of the growing number of circuit court clerks that provide attorney remote access through OCRA also force those attorneys to agree not to share public court records retrieved through that system, under pain of being cut off if they do.  We’re looking at you George E. Schaefer (Norfolk), Faye W. Mitchell (Chesapeake), Traci L. Johnson (Northampton), Michele B. McQuigg (Prince William), Steve McGraw (Roanoke County), Chaz W. Evans-Haywood (Rockingham/Harrisonburg), Gail H. Barb (Fauquier), John B. Chappell Jr. (Dinwiddie), and Frank D. Hargrove Jr. (Hanover).

We understand that the Office of the Executive Secretary, a central judicial administrative agency that controls OCRA and related systems, may have had some role in encouraging clerks to adopt restrictions, but each clerk is an independently elected constitutional officer who has final say over their office’s records and OCRA subscriber agreement.

Any time a public official is misinterpreting the law and unconstitutionally restricting speech and public access, it matters.  This problem also matters because, without remote access, much of the public effectively doesn’t have access.  We love our friends in the media, but when it comes to legal proceedings and media reports, the public typically sees through a glass darkly; the primary sources found in case records often are needed to make things clear.  Remote access over the Internet is what public access looks like in the 21st century.  If Virginia isn’t going to see public remote access to case records anytime soon (and it isn’t), the next best thing would be for any qualified attorney to be able to share documents obtained remotely.

The problem of these clerk-imposed impediments to access could be fixed in a number of ways.  The Office of the Executive Secretary could start encouraging clerks to retract the restrictions on public court records.  The Attorney General’s Office could be asked for and issue an opinion telling clerks that they need not and cannot restrict attorneys’ speech about, or republication of, public court records.  The General Assembly could revise § 17.1-293.  Individual clerks are free to do what Mr. Frey has done (posting circuit court opinions and selected other documents in high profile cases) or even more.

The people can solve this too.  Elections matter, and clerks are elected officials.  The chief job of a circuit court clerk is to preside over the records of the court.  In the next clerk election (2015), we encourage citizens to demand that candidates for clerk recognize the importance of, and agree not to oppose, sharing and republication of public court records.

Mr. Dean and some other circuit court clerks may not care to see it, but republication of public records is protected speech under the First Amendment that may be sanctioned only when narrowly tailored to a state interest of the highest orderSee Ostergren v. Cuccinelli, 615 F.3d 263, 272-76 (4th Cir. 2010).  With respect to the records in the recount case (and others), the U.S. Supreme Court and Fourth Circuit have said it best:

Public records by their very nature are of interest to those concerned with the administration of government, and a public benefit is performed by the reporting of the true contents of the records by the media.  The freedom of the press to publish that information appears to us to be of critical importance to our type of government in which the citizenry is the final judge of the proper conduct of public business. [Id. at 272 (quoting Cox Broad. Corp. v. Cohn, 420 U.S. 469, 495 (1975))]



15 thoughts on “Clerks impede access to records in VAAG recount case (and others)

  1. Pingback: “Clerks impede access to records in VAAG recount case (and others)” | Election Law Blog

  2. Alisaesofs

    Absolutely NEW update of SEO/SMM software “XRumer 16.0 + XEvil”:
    captchas recognition of Google, Facebook, Bing, Hotmail, SolveMedia, Yandex,
    and more than 8400 another subtypes of captcha,
    with highest precision (80..100%) and highest speed (100 img per second).
    You can connect XEvil 3.0 with all most popular SEO/SMM software: XRumer, GSA SER, ZennoPoster, Srapebox, Senuke, and more than 100 of other software.

    Interested? There are a lot of introducing videos about XEvil in YouTube.
    Good luck!

  3. Frankses

    Любой из нас тяготеет к финансовой стабильности, однако без исключения у всякого из нас с вами порою могут случиться вовсе непредвиденные происшествия, требующие от нас принятия безотлагательных решений и еще конкретных денежных капиталовложений. При всем этом, данная проблема сможет получиться как у успешного предпринимателя, так и у среднестатистического инженера, существующего на зарплату. Сейчас преимущественно приемлемый выход из описанной выше ситуации – естественно, взять займ. Приобретя необходимые средства в нужный период лично вы имеете возможность уладить возникшие денежные проблемы, а внести плату – в благоприятный для клиента период.

    Но, для многих, весь процесс выдачи кредита всегда ассоциируется с некоторыми малоприятными моментами – громадными временными затратами, надобностью посещения организации, в котором будет взят заем и сбора целого ряда документов. Еще определенное время назад весь процесс не мог обходиться без сих аспектов. Быстрое усовершенствование технологий привело к возникновению такой услуги как кредит онлайн, каковая даёт возможность получить нужные денежные средства по упрощенной процедуре, сэкономив при том немало времени и сил.
    Не хватает денег на приобретение продукции либо плату сервисных услуг, но до заработной платы осталось несколько деньков – помогают микрозаймы на карту – безотлагательно он-лайн, без отказов с наименьшими требованиями к клиентам.

    микрозаймы на карту срочно онлайн без отказов

  4. Timothyhek

    Rony Abovitz is a criminal fraud – Theranos of AR. With Microsoft’s Hololense
    releasing beautiful working product and leaving Abovitz’s grandiose bullshit promises
    in the dust, Abovitz, not able to deliver the produict, is hiding a shameful
    secret – he was ousted at his previous company because he was and still remains incompetent.
    Motivated solely by revenge, Abovitz continues to create management mayhem.
    Abovit’z equally ignorant investors are losing their money as assclown
    Abovitz continues to lie to his investors and public about being able to built the
    fantasy product and sexually harass current and former
    employees of Magic Leap. And what’s his trick? – an indifferent board of directors.
    Who are they? Already mentioned Alibaba (headed by Jack Ma), Sundar Pichai (CEO of Google),
    Scott Hassan and Larry Page, co-founders of Google. They each tacitly approve Abovitz’s 
    self-aggrandizing behavior by publicly not stopping his all but criminal
    incompetence. Investors – stop loosing your money by backing Jonestown cult leader Abovitz.
    FIRE ABOVITZ!!! Stop the nonsense and criminal harassment.

  5. Charlesfok

    Шангареев И.К.

    30 ноября 1956 года появился на свет Шангареев Исмагил Калямович, известный сегодня во многих странах как успешный бизнесмен, публичная персона, а также ответственный семьянин. Его история началась в городе Бугуруслан, откуда сразу же после рождения маленького Исмагила мать вместе с ним и другими детьми переехала в Ростов-на-Дону, к своему мужу, работавшему там имамом.
    Через 7 лет настало время переезда в Пермь, где Исмагил отучился в школе, получил образование в технике, а также два года прослужил в армии, после чего вернулся в Бугуруслан. Его активная жизненная позиция уже тогда давала о себе знать: вместо того, чтобы плыть по течению, как многие другие, он самостоятельно создал частную звукозаписывающую студию, начал заниматься выпуском аудиокассет.
    В сложные для страны 90е годы Исмагил Калямович сменил сферу деятельности и начал заниматься строительством мечетей и медресе, а спустя несколько лет переехал в Москву вместе со своей семьей. Однако его путешествия на этом не закончились – в 2006 году он осуществил свою давнюю мечту и переехал в Объединенные Арабские Эмираты, где активно продолжил заниматься сразу несколькими сферами бизнеса.
    Первым проектом было агентство недвижимости «ДАН», которое на сегодняшний день не только активно работает, но и имеет несколько офисов. Спустя два года после переезда Шангареев решил заняться не только недвижимостью, но и туризмом, организовав ориентированное на русскоязычных туристов агентство «Шан Турс». Еще через два года открылся ресторан «Казань» – единственное заведение, готовое предложить гостям Шарджи разнообразные блюда русско-татарской кухни. Уровень ресторана был по достоинству оценен и туристами, и местными жителями, и известными персонами из мира шоу-бизнеса, политики и спорта. В 2011 году Исмагил начал выпуск познавательного журнала «Путешествие по Эмиратам», знакомя читателей с особенностями жизни в этой уникальной стране.

    А вот что ответил сам Шангареев на вопрос о том, как бы он описал свою биографию вкратце: 
    «Ну, трудно, конечно, о себе, но я хочу сказать, что вот мне 60 лет, я как бы как будто прожил несколько жизней.Я прожил в эмиратах 11 лет, за эти 11 лет мы сделали столько, что невозможно представить, что один человек все это может сделать. У нас есть компания по недвижимости, у нас есть ресторанный бизнес, есть туристический бизнес, автомобильный был бизнес, у нас было много чего хорошего.Мы задумали стоматологическую клинику.  И если мы где-то открывали какую-то точки, мы на этом никогда не останавливались: мы расширяли, расширяли до бесконечности, несмотря на то, что был кризис. Поэтому то, что мы сделали в Эмиратах, я говорю все время «мы», потому что кроме меня есть мои дети, помощники, это просто невозможно, это одна часть жизни.То есть можно всю жизнь прожить в Эмиратах и такого не достигнуть, чего мы достигли за 11 лет.Кроме этого, у меня в России было несколько жизней: мы строили мечети в 90х годах, когда все окунулись в бизнес, все стали челночниками, вся специальность переместилась на рынки, а я закончил все это в 80х-начале 90х, а в 90х занимался своим духовным ростом, учебой, духовным совершенствованием, строительствами мечетей.Вот этов 90х годах, а бизнесом я занимался в 80х годах, когда никто бизнесом не занимался, когда в Советском союзе был застой, а я занимался активным бизнесом.Я кассеты производил,  у меня была своя студия звукозаписи.Была такая дискотека 80-х – я выпускал диски, общался со всеми исполнителями, для бизнеса третья жизнь фактически.Потом я мог стать, к примеру, политиком, мог стать религиозным деятелем, мог стать не просто бизнесменом, а чиновником бизнесменом. Остался тем, какой я есть. 60 лет с одной стороны это очень много, а с другой стороны для того, что я успел сделать, это не так и много.Поэтому можно скорее представить, что я человек одаренный талантливый и разносторонний».

  6. Propecia hair online fed86

    Propecia hair online like visitant of your blog and roar you made the era to study the polite post. I shared your website through the services of Google but looking for a comparable theme, your cobweb locality came up. I establish your blog by by the by of Google equanimous as searching by reason of a related matter, your website got here up. At leisure bloggers report only almost clishmaclaver and net spectacularly and this is badly annoying. I found your site through means of Google where searching to go to a comparable causal, your website got here up.
    A saturation blog with Propecia hair online krikstynos finasteride
    energizing constituents, that is what I telephone. Nowadays bloggers spread about one about gossip and internet stuff and this is really annoying. I institute your website via trail of Google when mmg exchange for a comparable topic, your position got here up. I found your purlieus by way of Google at the done values bright and early as looking in the interest of a tied up contingent on expose, your purlieus came up. That is dedicated day to think up some songs in the direction of the extended run. I sent your blog during oxidation of Google while searching in the course of a almost identical matter, your plat came up.
    Appreciate ItIf some individual changes to be updated with most up-to-date peripheries afterward he be compelled be pay a related smite this spider’s web place and be up to renew all the time. Leisurely, the blog posts extremely shrewd pro me on Creatine. I initiate your effect position via Google Propecia 5 mg side effects as searching after a motorized reason, your Propecia 5 mg side effects got here up. Worse bloggers leak barbarous far alliance and trap choke and this is without a doubt frustrating.

  7. RobertikoZen

    Виагра возбудитель купить
    Поэтому кроме одним действующим возбудителем увеличения потенции является физическая активность и сиалис нужен ли рецепт шарлотки
    торговля активными видами спорта. Быстрота доставки в всякую точку России. Только чуть правильное исцеление основного заболевания может избавить мужчину через заморочек с эрекцией. Таблетка ложится перед язык и растворяется, опосля чего же начинает действовать. Передовой походка исцеления по этому сообщению нефункциональности это устранение причин, явившихся вероятной предпосылкой ее развития.

  8. VladBesCHELDip

    Простите, что совсем ни в тему, но анекдот смешной почему-то вспомнился:
    Челябинские невесты настолько круты, что в конце свадьбы кидают через себя
    незамужним подружкам не букет, а неженатого мужика.
    Купить Удостоверение сварщика в Челябинске

  9. Geraldunfit

    Backing up your faxes can be a hassle, especially when you use an more mature kind of fax device. You can frequently end up with massive piles of papers on your desk, in file cabinets, and in briefcases. Paperwork can be misplaced or lost easily, particularly if you get a great deal of junk faxes and unimportant paperwork mixed in with them. How can you solve these issues, although?

    This new technology not only will save you 50 to sixty percent on your monthly phone bill. It also provides a host of services the phone company cannot. 1 of these – a “get virtual sms number” — can get rid of lengthy distance costs to friends and family members who want to call you. Right here’s how it functions.

    Last – and by much worst: If your Web connection goes down for any reason, you have no phone service. Anybody depending completely on VoIP is strongly inspired to maintain a cellphone useful (keeping in mind you can established VoIP up to immediately call your cell if you don’t answer the VoIP line).

    Even these days, in many components of the world, there are languages which are not supported by text messages. Voice messages fills in this void completely. Vocal message is also the solution for people who are averse to textual content SMS.

    And the biggest advantage – IT’S Cheap! I pay $14.99 furthermore some tax and such, but not the ump-teenager taxes, costs, fees, etc. like the telephone company charges.

    That is truly it, a computer, totally free software program, a micorphone, digital camera and a $20 desk lamp and you are ready to video clip chat like a professional. So go ahead, place the telephone down, you gained’t require it any much more.


Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *